O cãozinho Benji


Em 1974 estreou nos cinemas Benji, o Filme (Benji, 1974), dirigido por Joe Camp, no qual o protagonista canino partia em uma missão para salvar duas crianças sequestradas. Benji, cujo verdadeiro nome era Higgins, tornou-se um fenômeno.


Higgins já tinha 17 anos quando estrelou seu filme mais famoso, e já era um veterano cão ator em Hollywood. Higgins nasceu em 12 de dezembro de 1957, em um abrigo para animais em Burbank.

Em 1960 o famoso treinador de animais Frank Inn adotou Higgins, e passou a treiná-lo. Frank já havia treinado o cão Skippy (também conhecido como Asta, que havia ficado famoso na década de 30 e 40), o gato Orangey (o gato de Audrey Hepburn em Bonequinha de Luxo) e o porco Arnold Ziffel (da série Fazendeiros do Asfalto).


Benji (Higgins) e Frank Inn

Em 1963 Frank Inn começou a treinar seu novo mascote para atuar na série Petticoat Junction (1964-1970), que nunca foi exibida no Brasil. A série era um spin-off (série derivada de outra série) de A Família Buscapé (The Beverly Hillbillies).

Higgins e o elenco de Petticoat Junction

Higgins atuou por anos na série, aparecendo em 173 episódios. Durante seu período na série, ele apareceu como "astro convidado" também nas séries Fazendeiros do Asfalto (Green Acres) e A Família Buscapé (The Beverly Hillbillies). Em 1966 Higgins recebeu o Patsy Awards, uma premiação para animais atores. Em 1967 ele ganhou o prêmio novamente.

 Higgins em A Família Buscapé

Após o fim de Petticoat Junction, Higgins estreou no cinema, atuando no telefime Mooch Goes to Hollywood (1971), estrelado por Vincent Prince, James Darren e Jill. St. John. O filme era um pouco biográfico, mostrando um cão abandonado que virava astro em Hollywood, e contava com a participação de astros das telas, como Richard Burton, Zsa Zsa Gabor, Mickey Rooney e Cesar Romero.

Higgins e Vincent Prince em Mooch Goes to Hollywood

Higgins também contracenou com outra estrela de Hollywood, a cadela Lassie, quando apareceu em dois episódios do seriado de televisão, na década de 70. No episódio The Visitor (1973), ele também contracenou com a atriz Erin Murpy, a Thabata de A Feiticeira (Bewitched). 

Para retribuir a participação do amigo canino, Lassie compareceu na estréia de Benji, O Filme (Benji, 1973).

Lassie, Cindy Williams e Higgins na estreia de Benji, o Filme

Benji, o Filme, fez um grande sucesso, e a canção 'Benji's Theme (I Feel Love), foi indicada ao Oscar e levou o Globo de Ouro de Melhor canção. O filme estreou em outubro de 74 e foi o último trabalho do cão ator, que já tinha uma idade avançada. 

Em 11 de novembro de 1975 Higgins, que agora era mundialmente conhecido como Benji, faleceu, com quase 18 anos de idade. Quando Higgins morreu, Frank Inn leu um poema enquanto enterrava o corpo do cão ator, chamado "Meu presente para Jesus":

Eu gostaria que alguém tivesse dado ao pequeno Jesus 
um cão tão leal e amoroso como o meu
para ele dormir em sua manjedoura e olhar em seus olhos
e adorá-lo por ser divino.

Quando o nosso Senhor estivesse adulto, seu cão fiel
teria seguido a Ele durante todos os dias
enquanto Ele pregava para as multidões e fazia o bem para os enfermos
e ajoelhava-se no jardim para orar

É triste pensar que que Cristo foi embora
e enfrentou a morte sozinho e distante
sem um cachorro macio o seguindo logo atrás
para consolar o coração do seu Mestre.

E quando Jesus ressuscitou naquela manhã de Páscoa
quão feliz Ele teria ficado
como o seu cão beijando sua mãe e latindo feliz
para Aquele que morreu por todos os homens.

Bem, o Senhor tem um cachorro agora, eu acabei de enviar-lhe o meu...
Meu velho amigo tão querido
Eu sorrio através das minhas lágrimas neste primeiro dia sozinho...
sabendo que ele esta Contigo na eternidade.


Após a morte de Higgins, foram feitos muitos filmes com o cão Benji, a maioria deles estrelados por Benjian, sua filha, que era creditada como Benji, todos os filmes também foram dirigidos por Joe Camp.

Benjian apareceu como Benji pela primeira vez eem Hawmps! (1976). Ela estrelou Pelo Amor de Benji (For the Love of Benji, 1976), O Atentado de Kabur (The Double McGuffin, 1979), Benji, o Cachorro Divino (Oh, Heavenly Dog!, 1980) e Benji, o Perseguido (Benji the Hunted, 1987). Ela também estrelou três especiais para a televisão, e a série Benji, Zax & the Alien Prince (1983).

Benjian e Chevy Chase em Benji, o Cachorro Divino

Tramp, que interpretava o cão Mac na série Meus 3 Filhos (My Three Sons, 1960), também era filho de Higgins.

 Fred McMurray e Tramp em Meus 3 Filhos

Em 2004 Joe Camp fez um novo filme com o cão Benji, chamado Benji, um Amigo Especial (Benj: Off the Leash!, 2004), estrelado pelo cão Moochie, que havia sido resgatado em um estacionamento. Brandon Camp, filho de de Joe, dirigiu para a Netlfix o filme Benji (Idem, 2018).

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